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Elizabeth Bach et Bill Kleiman partagent leurs dernières découvertes de la surveillance de la restauration à long terme de l’écosystème dans la réserve Nachusa Grassland de The Nature Conservancy.

Les défis auxquels notre planète est confrontée peuvent sembler accablants et paralysants. Le climat change, la biodiversité décline, les gens luttent pour être en communauté les uns avec les autres. Cependant, il y a des signes d’espoir. Les Nations Unies ont déclaré 2021-2030 Décennie de la restauration, soutenant la restauration des écosystèmes comme une approche transformatrice pour relever les défis environnementaux. Pour comprendre, améliorer et appliquer les pratiques de restauration, il est important de surveiller les résultats de la restauration.

Notre nouvel article publié dans Solutions écologiques et preuves, dans le cadre du dossier spécial intersociétés sur le Décennie des Nations Unies pour la restauration des écosystèmes, fournit un exemple de surveillance à long terme de la restauration des écosystèmes. Cet ensemble de données suit les communautés végétales des prairies indigènes, des savanes et des prairies plantées de la réserve Nachusa Grasslands de The Nature Conservancy.

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Une communauté végétale indigène diversifiée dans les prairies Nachusa de The Nature Conservancy, dans le nord de l’Illinois © Dee Hudson

Les efforts de conservation et de restauration ont commencé à Nachusa en 1986. Les bénévoles et le personnel ont immédiatement commencé à éliminer les espèces envahissantes, à restaurer les régimes d’incendie historiques et à planter des restaurations de prairies à herbes hautes dans les champs cultivés. Au fur et à mesure que la vision grandissait, le chef de projet Bill Kleiman savait que mesurer les résultats de la restauration serait essentiel pour perfectionner les approches de restauration et renforcer le soutien à la restauration à grande échelle.

Il a établi plusieurs transects permanents au milieu des années 1990, enregistrant les communautés végétales dans les prairies indigènes, les prairies plantées et l’habitat de savane dans la réserve. Au milieu des nombreuses demandes du projet, Bill a veillé à ce que ces transects soient rééchantillonnés plusieurs fois au fil des ans à mesure que la réserve s’agrandissait.

Notre article synthétise les données collectées entre 1994 et 2016 à partir des mêmes emplacements de transects, en se concentrant exclusivement sur les changements de la communauté végétale au fil du temps.

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Nick Foster (à gauche) et Elizabeth Bach (à droite) collectent des données sur la communauté végétale le long d’un transect à Nachusa Grasslands © Dee Hudson

Les résultats montrent que les communautés végétales des prairies indigènes ont conservé leur structure unique, y compris la plupart des plantes rares qui ont initialement attiré l’attention des écologistes. Les prairies plantées ont atteint 75 à 80 % d’espèces végétales indigènes, atteignant les objectifs de restauration consistant à établir des communautés végétales dominées par les indigènes. Les habitats de savane sont passés de communautés arbustives denses à des sous-étages ouverts dominés par des plantes herbacées indigènes.

Nos résultats à long terme semblent contraster avec les études précédentes qui ont observé des déclins de la diversité végétale au fil du temps dans les restaurations des prairies à herbes hautes. Cependant, peu de restaurations ont été surveillées à plusieurs reprises pendant de longues périodes, de sorte que les travaux antérieurs se sont appuyés sur l’échantillonnage de prairies d’âges divers pour déduire les changements au fil du temps. Cette approche présente de nombreux avantages – notamment la capacité de percevoir les tendances à long terme à partir d’une ou deux saisons de travail sur le terrain – mais elle peut limiter notre capacité à démêler les changements de la communauté végétale au fil du temps, des changements dans les pratiques de restauration au fil du temps.

En général, nos données montrent que les efforts de restauration à long terme dans les prairies de Nachusa ont atteint leurs objectifs floristiques.

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Transects de restauration des prairies photographiés en 1996, première année de collecte de données © Bill Kleiman

La gestion active est au cœur de notre approche de la restauration.

L’écosystème de la prairie à herbes hautes s’est développé au cours des millénaires, les peuples autochtones vivant activement avec le système. De nombreuses cultures autochtones ont cultivé des champs, planté des arbres, allumé des incendies pour sélectionner des communautés végétales et attirer du gros gibier comme le bison, et récolté de la nourriture, des fibres et un abri du paysage. Leurs actions ont été essentielles pour façonner et maintenir cet écosystème.

Par conséquent, il n’est guère surprenant que les communautés végétales de Nachusa aient réagi de manière neutre ou positive aux feux de prescription réguliers, à l’élimination agressive des espèces envahissantes et à la plantation active dans d’anciens champs cultivés et dans des zones dégradées.

Aujourd’hui, les prairies de Nachusa s’étendent sur 1600 ha, soit dix fois la superficie d’origine. Les bénévoles, le personnel et les scientifiques travaillent côte à côte à la restauration active du paysage. De nombreux animaux rebondissent également. Les efforts de restauration recréent un habitat à l’échelle du paysage moyen, suffisamment grand pour abriter des organismes allant des minuscules insectes au bison emblématique.

Nous poursuivons notre surveillance à long terme des communautés végétales et animales pour évaluer comment nos efforts réussissent et comment ils échouent et nous sommes impatients de continuer à apprendre de notre travail et du travail de nos collègues engagés dans la restauration dans le monde entier.

Lisez entièrement l’article: “Vingt ans de restauration des prairies à herbes hautes dans le nord de l’Illinois, aux États-Unis” dans le numéro 2:4 de Solutions écologiques et preuves.

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