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Cette histoire est une collaboration entre WFSU à Tallahassee, WABE-FM à Atlanta et Alabama Public Radio. Molly Samuel de WABE nous fait démarrer à Lake Lanier près d’Atlanta. De là, nous descendons la rivière Chattahoochee, où Stan Ingold d’ABR nous emmène au réservoir Walter F. George en Alabama. Enfin, Rob Diaz de Villegas de la WFSU nous emmène dans le delta de la rivière Apalachicola en Floride, à quelques kilomètres de l’endroit où l’eau termine son voyage vers la baie d’Apalachicola et le golfe du Mexique.

La Floride, la Géorgie et l’Alabama ont été se disputer pendant des décennies par-dessus l’eau. La Floride et l’Alabama accusent la Géorgie d’en avoir trop utilisé.

Même maintenant qu’une affaire majeure dans le combat de 30 ans s’est terminée plus tôt cette année, avec la Cour suprême des États-Unis se range du côté de la Géorgie, les désaccords sont loin d’être résolus.

Les enjeux sont des habitats délicats en Floride et une pêcherie d’huîtres autrefois florissante, des emplois et une production d’électricité en Alabama, et l’approvisionnement en eau pour les agriculteurs de Géorgie du Sud ainsi que pour la majeure partie de la région métropolitaine d’Atlanta.

Alors que les autorités étatiques et fédérales n’ont pas réussi à se mettre d’accord sur la façon de gérer leur système fluvial partagé, il y a six ans, un groupe représentant l’industrie, les agriculteurs, les résidents et les écologistes des trois États a publié un plan qui, selon eux, a montré une voie à suivre publier un ensemble de recommandations, selon eux, peut aider à atténuer les problèmes, sans recourir aux tribunaux.

Maintenant que l’affaire de la Cour suprême est terminée, ce groupe, appelé Apalachicola Chattahoochee Flint [ACF] Les parties prenantes, dit qu’il pourrait y avoir une nouvelle ouverture pour les États de trouver un moyen de partager l’eau.

Baisse des niveaux d'eau au lac Lanier pendant la sécheresse de 2017.  Photo gracieuseté de WABE
Baisse des niveaux d’eau au lac Lanier pendant la sécheresse de 2017. Photo gracieuseté de WABE

Lac Lanier, Géorgie

Wilton Rooks, l’un des fondateurs d’ACF Stakeholders, explique que le groupe s’est réuni pour la première fois il y a plus de 10 ans avec une grande question : « Existe-t-il une meilleure façon de gérer l’eau, autre que par les tribunaux ?

« En réalité, l’ordre du jour de la première réunion était : ‘est-il logique d’avoir une deuxième réunion ?’ et nous avons décidé qu’il y en avait », dit-il. “Il y avait un espoir optimiste que quelque chose puisse être arrangé.”

Ils ont finalement élaboré un plan, en utilisant un processus de consensus où chaque membre du groupe, des trois États et de divers points de vue, devait accepter chaque recommandation.

En 2015, ils ont publié ce plan. C’était deux ans après le début de l’affaire de la Cour suprême, pas un moment où la Floride ou la Géorgie étaient intéressées par un consensus.

L’une des recommandations incluses était d’élever le niveau du lac Lanier de deux pieds, afin de stocker 26 milliards de gallons d’eau supplémentaires dans le réservoir.

« J’ai toujours utilisé l’analogie d’un compte bancaire », dit Rooks. “Plus vous avez d’argent stocké sur votre compte bancaire, plus vous devez en utiliser quand vous en avez besoin en cas d’urgence.”

Une urgence, comme une mauvaise sécheresse.

Baisse des niveaux d'eau au lac Lanier pendant la sécheresse de 2017.  Photo gracieuseté de WABE
Baisse des niveaux d’eau au lac Lanier pendant la sécheresse de 2017. Photo gracieuseté de WABE

Parce qu’il y a assez d’eau pour circuler pendant les années humides; les problèmes se posent dans les sèches. Et ces années sèches sont de plus en plus fréquentes.

Pour élever Lanier, le barrage lui-même n’aurait pas besoin d’être changé ; c’est assez haut. Mais l’idée ne serait toujours pas facile.

« Il y a encore beaucoup d’inconnues », dit Jennifer Flowers, directrice générale de l’Association du lac Lanier. “En termes de la façon dont le niveau du lac affecterait ceux autour de Lanier.”

Des niveaux d’eau plus élevés mettraient les rampes de mise à l’eau sous l’eau. Les plages seraient affectées.

Et Flowers dit qu’il y a aussi des questions sur la façon dont cette eau supplémentaire serait utilisée en cas de besoin.

Pourtant, Rooks, qui n’est plus impliqué dans le groupe des parties prenantes, dit qu’au moins ce plan montre qu’une solution est possible, même si elle finit par être différente de la proposition des parties prenantes d’ACF.

Réservoir Walter F George.  Photo avec l'aimable autorisation de la radio publique de l'Alabama
Réservoir Walter F George. Photo avec l’aimable autorisation de la radio publique de l’Alabama

Réservoir Walter F. George, Alabama

Il y a assez d’eau pour tout le monde la plupart des années. Gordon Rogers est le Flint Riverkeeper en Géorgie et a servi les parties prenantes d’ACF à divers titres. Il dit que les problèmes surviennent lorsqu’il y a une sécheresse.

“Il y a des pénuries d’eau réelles et perçues dans le bassin.” dit Rogers. « Certains d’entre eux sont réels, d’autres sont perçus et les arguments se concentrent donc sur ce qui est réel et ce qui ne l’est pas. Rien de tout cela n’a vraiment d’importance à moins que nous soyons en période de sécheresse, mais les choses que nous faisons lorsque nous ne sommes pas en période de sécheresse importent en termes de préparation aux sécheresses.

La ville d’Eufaula abrite le réservoir Walter F George. C’est un peu plus de 220 miles en aval du lac Lanier, mais toujours sur la rivière Chattahoochee à la frontière entre la Géorgie et l’Alabama.

C’est la maison de Phillip Clayton. Il est l’actuel président du groupe des parties prenantes d’ACF. Il dit qu’un problème pour l’Alabama réside dans les nombreuses industries qui dépendent du Chattahoochee. “S’ils n’ont pas un débit adéquat, ils fermeraient.”

Philip Clayton, président exécutif des parties prenantes d'ACF
Philip Clayton, président exécutif des parties prenantes d’ACF. Photo avec l’aimable autorisation de la radio publique de l’Alabama

Moins d’eau signifie moins d’emplois. Clayton utilise l’une des usines de papier comme exemple.

“C’est 800 emplois et cela aurait un impact énorme sur notre économie locale ici”, dit-il, “l’économie de Phenix City et de Columbus et dans la région en raison de la perte d’emplois indirects associés qui soutiennent ces 800 emplois directs.”

Clayton dit que le plan d’eau des parties prenantes a été largement ignoré par les dirigeants des trois États et par l’US Army Corps of Engineers. L’un des plus grands obstacles au plan a été la récente affaire de la Cour suprême entre la Géorgie et la Floride. Gordon Rogers dit que cela a entravé la communication entre les dirigeants.

« Les gouverneurs ne voulaient pas en parler, leur personnel. » dit Rogers. « Pourquoi l’Alabama devrait-il en parler alors que la Géorgie et la Floride n’en parleront pas ? La Floride et la Géorgie ne vont pas en parler pendant le litige. »

Rogers affirme que la coopération est essentielle au bon fonctionnement du plan.

« Dans la langue vernaculaire du sud, tous les mulets doivent tirer le chariot dans la même direction quand nous sommes soumis à un tel stress. Cela signifie que les trois États, toutes les juridictions locales au sein des États et le Corps of Engineers doivent tous travailler vers le même ensemble de résultats. »

Le plan suggère beaucoup plus de flexibilité et de coordination dans la façon dont l’eau est libérée des réservoirs dans tout le système afin qu’il y ait des niveaux de débit d’eau minimum même en cas de sécheresse. Philip Clayton dit que le plan permettra que cela se produise et qu’il aide à protéger les emplois dans la région.

« Donc, ce que nous pensons, c’est qu’avec le plan de gestion durable de l’eau, nous serons en mesure de répondre à ces débits car ces débits sont essentiels à ces usines dans leurs opérations, qu’il s’agisse d’eau de traitement directe ou d’eau de refroidissement, d’eau thermale cas de l’hydroélectricité en production réelle.

Mais pour que cela fonctionne, le plan prévoit également que la centrale nucléaire de Farley en Alabama rénove sa prise d’eau afin qu’elle puisse répondre à la demande en eau lorsque le débit est faible. Gordon Rogers dit que l’eau est vitale pour cette installation.

“Cette installation doit disposer d’une bonne alimentation en eau pour que son eau de traitement génère de la vapeur pour entraîner les turbines et également pour son eau de refroidissement.” dit Rogers. “C’est essentiel, personne ne veut qu’une centrale nucléaire aille dans le sud.”

L’usine produit près de vingt pour cent de l’électricité d’Alabama Power.

Donc, pour l’Alabama, ce ne sont pas seulement les emplois qui sont en jeu, c’est aussi la production d’électricité.

Rivière Apalachicola, Floride

En Floride, il y a un écosystème délicat et une pêche aux huîtres en jeu.

Le gardien de la rivière Apalachicola à la retraite Dan Tonsmeire.
Le gardien de la rivière Apalachicola à la retraite Dan Tonsmeire.

L’ancien gardien de la rivière Apalachicola Dan Tonsmeire conduit son bateau dans le delta de la rivière Apalachicola. Il est ici pour aider l’organisation environnementale à lancer un projet de restauration des zones humides précédemment bloquées par le dragage de l’US Army Corps of Engineers.

Une équipe d’ingénieurs échantillonne le sol à l’embouchure de l’East River. Ils mesurent combien de sable de rivière propre a été poussé sur la boue qu’ils ont déterminé est naturel pour les canaux quittant la rivière.

Tonsmeire explique que ces cours d’eau sont appelés marécages.

“Ils sortent de la rivière”, dit Tonsmeire, “courent si loin dans la plaine inondable de la rivière, ramassant les nutriments et la matière organique, les ramenant dans la rivière.”

Et de là, dans la baie d’Apalachicola. La restauration des marécages favorisera le flux de nutriments vers l’estuaire, mais seulement s’il y a suffisamment d’eau pour atteindre toute la plaine inondable.

Une équipe d'étudiants diplômés en génie prélève des carottes de sédiments de l'East River.
Une équipe d’étudiants diplômés en génie prélève des carottes de sédiments de l’East River.

C’est pourquoi le Plan de gestion durable de l’eau, dont Tonsmeire a aidé l’auteur, demande que davantage d’eau soit libérée du barrage Jim Woodruff hors du lac Seminole. C’est là que le Chattahoochee rencontre la Flint River, sur la frontière avec la Floride. Ils se combinent pour former la rivière Apalachicola.

Le plan recommande deux lâchers plus importants en mai et juillet, imitant les débits historiques des rivières. Lorsque la pluie est abondante, cela se produit quand même. Mais pendant les sécheresses, l’Army Corps of Engineers réduit les débits au minimum autorisé – 5 000 pieds cubes par seconde.

“C’est à peu près le plus bas jamais atteint.” dit Tonsmeire, se référant aux débits de la rivière avant le barrage. “Mais il ne resterait là que quelques jours peut-être, puis il réapparaîtrait.”

Dans le cadre des opérations de sécheresse actuelles, les débits peuvent rester fixés sur ce minimum pendant une période prolongée. Tonsmeire dit que cela perturbe les fluctuations naturelles de la rivière.

Débit du barrage Woodruff, mesuré à la jauge USGS à Chattahoochee, en Floride, en 2013 et 2020. Bien que les impulsions saisonnières ne tombent pas toujours en mai et juillet, vous pouvez voir comment la rivière fluctue entre 6 000 CFS et plus de 100 000 CFS tout au long de l’année.

“C’est la même chose dans la baie que dans la plaine inondable.” dit Tonsmeire. « Il aime être humide et sec, humide et sec. Lorsque vous le réparez à un stade de sécheresse, cela exerce un stress extrême sur le système. Ce qui s’est passé lors des sécheresses de 2008 et 2012, c’est que nous avons eu ce flux linéaire d’environ 5 000 CFS. »

La jauge Chattahoochee entre le 1er février 2012 et le 31 janvier 2013.
La jauge Chattahoochee entre le 1er février 2012 et le 31 janvier 2013.

La pêche aux huîtres de la baie d’Apalachicola s’est effondrée en 2012, pendant un record de dix mois à 5 000 CFS.

Le nombre d’escargots prédateurs tels que les perceuses à huîtres augmente avec la salinité dans la baie. Les huîtres les plus vulnérables à la prédation sont les juvéniles en cours de croissance de leurs coquilles protectrices. Les impulsions d’eau douce pendant la saison de frai pourraient donner à ces huîtres une plus grande chance d’atteindre la maturité, même pendant les années de sécheresse.

La gestion du système fluvial devrait être possible, disent les parties prenantes. Mais leur plan ne fonctionne que lorsque tout est mis en œuvre.

Les parties prenantes disent que même si ce qu’elles ont proposé en 2015 n’est pas la réponse FINALE – au moins c’est un début sur la façon de partager l’eau entre les trois États.

East River, dans le delta de la rivière Apalachicola.
East River, dans le delta de la rivière Apalachicola.




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