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Les incendies sont courants dans de nombreux écosystèmes du monde entier et sont fréquemment utilisés comme outil de gestion. En utilisant les carnivores sud-africains comme communauté focale, Laura C. Gigliotti et ses collègues explorent les changements relatifs de l’intensité d’utilisation des carnivores dans les paysages post-incendie associés aux changements hypothétiques de la disponibilité des proies et de la suppression descendante.

Le brûlage dirigé est une forme courante de gestion de l’habitat et l’évaluation des réactions de la faune au brûlage est cruciale. En Afrique australe, on sait que de nombreuses espèces d’herbivores utilisent de plus en plus les zones récemment brûlées pour profiter de la poussée d’une nouvelle végétation. Cependant, nous avons peu d’informations sur la façon dont les espèces de carnivores de ce système sont affectées par le brûlage dirigé – et plus important encore, sur la façon dont le brûlage dirigé pourrait affecter les interactions au sein de la communauté carnivore.

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Photo : Laura C. Gigliotti

Par exemple, nous pourrions nous attendre à ce que le brûlage dirigé crée une augmentation localisée des proies herbivores, ce qui à son tour conduirait les carnivores de toutes tailles à augmenter également l’utilisation des zones brûlées. Alternativement, nous pourrions nous attendre à ce que seul le carnivore au sommet du système (le lion) augmente l’utilisation des zones brûlées pour tirer parti des ressources en proies, entraînant une diminution de l’utilisation des zones brûlées par les carnivores subordonnés en raison de la nécessité d’éviter les les Lions.

Dans notre étude, nous avons profité du brûlage dirigé planifié dans une réserve en Afrique du Sud pour essayer de mieux comprendre les réponses au niveau communautaire au brûlage dirigé. Pendant deux ans, nous avons installé des pièges photographiques sur 104 sites, répartis entre sites brûlés et sites témoins non brûlés. Nous avons surveillé tous les sites pendant environ 1 mois avant le brûlage dirigé, ainsi qu’environ 2 mois après le brûlage.

Nous avons également surveillé un sous-ensemble de sites un an après le brûlage pour évaluer les effets à long terme. Nous avons détecté un total de 48 espèces et utilisé des modèles bayésiens de mélange d’azote communautaire pour analyser les changements d’intensité d’utilisation pour les espèces individuelles et les groupes d’espèces (herbivores, grands carnivores, petits carnivores) en ce qui concerne le brûlage dirigé.

Comme prévu, nous avons constaté que de nombreuses espèces d’herbivores présentaient une intensité d’utilisation plus élevée dans les zones récemment brûlées. Parmi les grands carnivores, seul le prédateur au sommet – le lion – a montré une utilisation accrue des zones récemment brûlées, tandis que toutes les autres espèces de grands carnivores ont montré des réponses neutres au brûlage. La majorité des petites espèces de carnivores ont également montré des réponses neutres ou faiblement positives au brûlage. L’utilisation accrue des zones brûlées a été de courte durée et toutes les espèces qui ont initialement montré une réponse positive n’ont pas montré la même utilisation accrue des zones précédemment brûlées un an plus tard.

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Changements relatifs d’intensité d’utilisation attribués au brûlage pour (a) les carnivores et (b) les proies, Mun-Ya-Wana Conservancy, KwaZulu-Natal, Afrique du Sud, 2018-2019. Les barres d’erreur représentent 95% IC pour les espèces présentant un effet fort (bleu foncé) ou aucun effet (gris), et 90% IC pour les espèces présentant un effet faible (bleu clair). Les espèces sur l’axe des x sont classées par masse corporelle, avec un grand carnivore délimité à gauche de la ligne verticale noire continue

Nos résultats soulignent l’importance de comprendre les réponses de l’ensemble de la communauté aux actions de gestion telles que le brûlage dirigé. Bien qu’aucune espèce n’ait été affectée négativement par le brûlage dirigé (du moins en ce qui concerne leur utilisation des zones brûlées), nous avons trouvé une grande variabilité dans la façon dont les espèces individuelles ont réagi au brûlage.

Pour les carnivores, bien que les lions aient pu augmenter leur utilisation des zones récemment brûlées et probablement tirer parti des proies associées dans ces zones, nous suggérons que le brûlage pourrait créer une « suppression d’opportunité » pour les prédateurs subordonnés, de sorte qu’ils sont incapables de profiter des zones brûlées potentiellement rentables en raison de la nécessité d’éviter les lions qui se trouvent également dans ces zones. Par conséquent, lorsque les gestionnaires utilisent le brûlage dirigé comme forme de gestion de l’habitat ou pour fournir des opportunités de fourrage aux herbivores, ils doivent être conscients que le brûlage peut entraîner des réponses complexes à l’échelle de la communauté.

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Une troupe de lions traverse une zone récemment brûlée dans la réserve Mun-Ya-Wana, en Afrique du Sud. Le brûlage dirigé peut avoir un effet positif sur les herbivores et les prédateurs de pointe, mais pourrait créer des coûts d’opportunité pour les prédateurs subordonnés. Photo : Angus Fitton

Alors que notre étude se concentrait sur le brûlage dirigé, l’idée de comprendre les réponses de la communauté ou de la guilde à la gestion peut être appliquée à de nombreux autres scénarios de gestion. Par exemple, une alimentation supplémentaire, des points d’eau artificiels ou d’autres types de gestion de l’habitat tels que la récolte de bois pourraient créer des situations où la disponibilité des ressources localisées pourrait bénéficier différemment aux espèces individuelles, ou altérer les interactions entre les espèces. Par conséquent, adopter une approche à l’échelle de la communauté pour la surveillance post-gestion pourrait aider à faire progresser notre compréhension des complexités liées à la gestion des communautés fauniques.

Lisez entièrement l’article Réponses au niveau communautaire des carnivores africains au brûlage dirigé dans Journal d’écologie appliquée.


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