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Comprendre le rôle des différentes espèces dans la transmission d’agents pathogènes multi-hôtes est essentiel pour des stratégies de contrôle efficaces. Dans leurs dernières recherches, Lushasi et ses collègues présentent des données provenant d’une zone jusque-là non étudiée du sud-est de la Tanzanie suite à l’introduction de la vaccination des chiens à grande échelle.

La rage est l’une des maladies les plus redoutées au monde en raison de son taux de létalité élevé. Malgré l’existence de vaccins sûrs et efficaces, la rage continue de tuer environ 59 000 personnes par an dans les pays à revenu faible et intermédiaire (PRFI) et, malheureusement, les enfants sont surreprésentés. Cela a conduit à un appel à l’action, l’objectif “Zéro d’ici 30”, pour mettre fin aux décès humains dus à la rage transmise par les chiens d’ici 2030.

La plupart des cas de rage humaine résultent de morsures d’animaux enragés. Une fois exposé, un traitement immédiat est vital car la rage est invariablement mortelle une fois que les signes cliniques se développent. Le traitement consiste en une série de vaccinations connues sous le nom de prophylaxie post-exposition (PEP). Bien que très efficace, il existe de nombreux obstacles à l’accès des personnes à la PPE, notamment les coûts, la disponibilité limitée et la faible sensibilisation aux risques de rage.

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Au lieu de compter uniquement sur la PEP, une stratégie alternative et finalement plus durable consiste à prévenir la maladie dans le réservoir animal – la ou les populations animales responsables du maintien de la circulation du virus et de sa transmission à l’homme. La rage peut infecter n’importe quel mammifère, mais certaines espèces sont plus susceptibles de contracter et de transmettre la maladie. Si nous comprenons quelles espèces sont essentielles au maintien de la circulation de la rage (les hôtes d’entretien), elles peuvent être ciblées pour le contrôle.

En Afrique et en Asie, les chiens domestiques sont considérés comme les hôtes d’entretien de la rage et plus de 99 % des décès dus à la rage humaine sont causés par des morsures de chien. La vaccination des chiens domestiques contre la rage s’est avérée à plusieurs reprises efficace et rentable pour prévenir la rage humaine. Malgré cela, dans de nombreux pays où la rage est endémique, la vaccination des chiens n’est toujours pas systématique. Cela est principalement dû au manque d’investissement dans la vaccination des chiens, mais des inquiétudes sont souvent exprimées quant au fait que la faune sauvage pourrait jouer un rôle dans le maintien de la transmission et que la vaccination des chiens pourrait donc être inefficace.

Une étude précédente en Tanzanie a montré que les chiens domestiques sont la seule espèce essentielle au maintien de la rage, même dans la biodiversité Écosystème du Serengeti. L’objectif de notre étude était d’enquêter sur la dynamique de transmission de la rage dans une région de Tanzanie jusque-là non étudiée, où les chacals représentaient plus de 40 % des cas de rage animale signalés.

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Nous avons collecté des données sur une période de neuf ans dans 13 districts du sud de la Tanzanie. Nous avons utilisé les dossiers hospitaliers pour identifier les personnes potentiellement exposées à la rage que nous avons ensuite retracées et interrogées pour déterminer si l’animal mordant était enragé. Au cours de la recherche des contacts, d’autres victimes de morsures et propriétaires d’animaux enragés ont été identifiés et retracés. En plus de collecter des données précieuses, nous avons également informé les gens des risques de rage et de l’importance de la PPE.

Notre étude s’est déroulée parallèlement aux campagnes de vaccination des chiens entreprises en tant que projet de démonstration sur la faisabilité de la vaccination des chiens dans les zones rurales africaines. Dans ce contexte, nous avons examiné les preuves permettant de savoir si la transmission de la rage est soutenue chez les animaux sauvages ainsi que chez les chiens domestiques et si la faune sauvage pourrait présenter un obstacle à l’élimination de la rage.

Nous avons constaté que l’incidence de la rage chez les humains et les animaux a diminué pendant la période de vaccination des chiens, passant d’un maximum de 218 cas en 2011 à un minimum de seulement 15 en 2017, lorsque l’élimination semblait incroyablement proche ! En fait, les grappes de transmission parmi toutes les espèces ont diminué.

La plupart des expositions humaines à la rage (56 %) provenaient de chiens domestiques, mais nous avons estimé qu’environ un tiers des événements de transmission se sont produits chez les animaux sauvages, le reste étant dû à la transmission inter-espèces des chiens aux animaux sauvages ou vice versa. Après l’arrêt de la vaccination de masse des chiens début 2017, les cas de rage ont commencé à augmenter dans certains districts. Nous émettons l’hypothèse que l’augmentation des cas chez les chiens domestiques en 2018/19 résultait d’une diminution de l’immunité collective, coïncidant avec la fin de la vaccination généralisée des chiens.

Notre étude donne un aperçu de l’épidémiologie complexe de la rage dans les communautés multi-hôtes et met en évidence l’importance potentielle de la faune sauvage en tant que menace pour la santé publique mais aussi un obstacle potentiel à l’élimination. Cependant, même dans les zones avec une proportion relativement élevée de cas d’animaux sauvages, la vaccination des chiens domestiques a encore réduit le risque pour les humains.

L’importance des vaccinations annuelles soutenues des chiens est soulignée par l’augmentation observée de la rage canine suite à l’arrêt des campagnes de vaccination. Cette augmentation de la rage canine et l’augmentation probable subséquente de la rage des animaux sauvages constituent une menace importante pour la santé publique.

Nos résultats confirment que se concentrer sur la vaccination des chiens domestiques aura des avantages majeurs pour la santé publique et, si les efforts de vaccination sont soutenus et coordonnés, il a le potentiel d’éliminer la rage de la circulation dans cette zone malgré la présence de la transmission de la faune.

Lisez entièrement l’article Dynamique des réservoirs de la rage dans le sud-est de la Tanzanie et rôles de la transmission interspécifique et de la vaccination des chiens domestiques dans Journal d’écologie appliquée.


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