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Les auteurs Ronja Wedegärtner et Jesamine Bartlett se souviennent de l’expédition de leur équipe dans le haut-Arctique Svalbard pour surveiller la flore extraterrestre et publier leur dernières recherches qui présente l’étude la plus complète des espèces vasculaires exotiques dans l’archipel à ce jour.

Bien que nous ne chassions pas supplémentaire-des extraterrestres qui peuvent ou non être cachés sous la glace (comme certains sur les sections les plus débridées d’Internet préféreraient que nous le fassions), à la recherche de terrestre les extraterrestres est exactement ce que nous faisons. Et maintenant, notre équipe a développé une méthode systématique pour une telle chasse dans l’Arctique.

Même au plus fort de l’été, l’Arctique est toujours un endroit difficile pour vivre et travailler : alors qu’un vent glacial souffle sur la ville charbonnière abandonnée de Pyramiden, nous progressons lentement sur les décombres. En regardant comiquement rond dans nos couches, on pourrait difficilement penser que c’est août.

Les étés au Svalbard sont courts, avec souvent seulement cent jours sans neige. Cela laisse peu de temps aux plantes pour se développer et peu de temps à notre équipe de terrain pour cartographier et trouver des espèces étrangères à l’archipel du Svalbard balayé par les vents à 74° Nord. Mais comment les plantes exotiques sont-elles arrivées ici, sur ces îles arctiques ?

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Virve Ravolainen (à droite) avec Isabell Eischeid surveillant la végétation du Svalbard © Lawrence Hislop, Norsk Polarinstitutt

Après des siècles comme base pour les baleiniers et les chasseurs, des établissements permanents ont été établis au début du 20e siècle pour extraire le charbon, et avec les humains sont venus des animaux et des plantes qui ne font pas partie de cet écosystème de l’Extrême-Arctique.

La localisation et la cartographie des plantes exotiques nous obligent à nous déplacer à travers une mosaïque de maisons abandonnées et de sites industriels, avec une réflexion plus tactique que ce à quoi vous vous attendriez d’un biologiste. Un ours polaire a été vu près de l’endroit où nous cartographions, nous gardons donc nos fusées d’avertissement à proximité et un fusil chargé (en dernier recours absolu).

D’une longueur de 20 m, nous pouvons cartographier chacun de ces pixels en dix transects, mais cela nous prend à trois : deux d’entre nous marchent les yeux fixés au sol, à la recherche d’envahisseurs, tandis qu’un autre monte la garde, à l’affût des ours.

Après une matinée épuisante à ratisser les déchets derrière les ateliers d’une ancienne mine, nous trouvons la première colonie d’extraterrestres dans une ancienne cour. C’est la même chose dans toutes les colonies, des pelouses étonnamment vertes d’herbes étrangères, parfois importées pour que le paysage naturel autrement brun et aride se sente plus comme un chez-soi pour ses nouveaux occupants humains, des parcelles d’espèces de prairies autour de sites agricoles abandonnés. A certains endroits, des tapis jaunes de pissenlits retracent les principales routes empruntées par les humains à travers le centre-ville.

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Une banque d’espèces non indigènes établie dans des sols perturbés à Barentsburg © Kristine Westergaard, NINA

Tous ces emplacements sont fortement perturbés par le piétinement, la circulation et les travaux de construction qui détruisent la végétation indigène à croissance lente, réduisant ainsi la concurrence pour l’établissement d’espèces exotiques. Si une plante extraterrestre trouve son chemin vers le nord soit par importation délibérée, soit coincée dans la marche d’un bateau de randonnée, les colonies de Svalbard sont prêtes à accueillir leur colonisation à travers de telles perturbations.

Les sites que nous considérons comme présentant un risque élevé d’établissement existent non seulement dans les colonies, mais aussi dans les falaises d’oiseaux marins le long de la côte du Svalbard.

Le guano riche en nutriments, combiné à l’augmentation des touristes de croisière qui viennent observer les oiseaux, en fait une autre scène pour notre chasse aux extraterrestres : alors que notre Zodiac s’approche du rivage, nous sautons dans nos combinaisons étanches, pataugeant pour atterrir avec des boîtes d’équipement, essayant pour garder nos armes au sec. À la recherche d’espèces exotiques sous les falaises d’Alkhornet, la vue est à couper le souffle, car une toundra de mousse verte luxuriante et des prairies riches en azote longent les affleurements. On dirait qu’il y a du potentiel.

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Ossian Sars, Kongsfjorden – le sol trouvé dans ces falaises d’oiseaux est riche en nutriments, et les conditions sont bien adaptées pour que les plantes exotiques s’installent. De nombreuses falaises d’oiseaux sont également des zones d’atterrissage populaires pour les touristes de croisière © Kristine Westergaard, NINA

Pourtant, jusqu’à présent, les plantes exotiques ne se sont pas établies ici. En examinant systématiquement à la fois les établissements et les falaises d’oiseaux, nous avons trouvé 36 espèces de plantes envahissantes au total, mais uniquement dans les établissements. Et maintenant que nous avons terminé une enquête de base reproductible, nous saurons quand ils se sont établis dans les sites visités au-delà des villes.

Dans les écosystèmes comptant aussi peu d’espèces que l’Arctique, les plantes exotiques rivalisent avec la flore locale rare et peuvent modifier ces écosystèmes uniques. Alors que de nombreuses plantes du Sud plus chaud ne survivront pas aux hivers rigoureux de l’Arctique, le réchauffement climatique se produit deux fois plus vite dans l’Arctique et la probabilité que des plantes exotiques s’enracinent ici augmente constamment.

Cela peut prendre des décennies avant que les conséquences des espèces introduites soient détectables, et il est difficile de dire quels effets celles-ci peuvent avoir à long terme. Mais avec toutes les pressions auxquelles l’Arctique est déjà confronté en raison du changement climatique, l’augmentation de l’activité humaine, et la perte de biodiversité associée, nous ne voulons prendre aucun risque en permettant aux espèces envahissantes de s’installer. Nous avons une fenêtre d’opportunité pour éradiquer les espèces introduites avant qu’elles ne se propagent de manière incontrôlable, mais pour ce faire, nous devons évaluer régulièrement nos paysages vulnérables.

Notre étude est l’enquête la plus complète à ce jour sur les plantes vasculaires exotiques du Svalbard, et la méthode que nous proposons pour la cartographie et la surveillance peut être incluse dans une évaluation régulière utile pour de nombreuses régions arctiques. C’est un travail qui n’est probablement jamais terminé, ou jamais complètement résolu – nous devons juste continuer à chasser !

À l’heure actuelle, aucune mesure n’empêche les espèces exotiques d’entrer dans les régions polaires. En tant que visiteurs, nous devons donc assumer nos responsabilités et éviter de faire partie du problème. Dans le “Arrêtez les extraterrestres de l’Arctique” et “Chasseurs d’extraterrestres polaires», des campagnes, des chercheurs, l’industrie du tourisme et les gouvernements locaux ont uni leurs forces pour informer les gens sur ce qu’ils doivent faire avant de se rendre dans l’Arctique et l’Antarctique. Si vous visitez les régions polaires, assurez-vous de ne pas emmener de passagers clandestins avec vous. Brossez, passez l’aspirateur et lavez vos sacs, vêtements, chaussures et équipement avant de quitter la maison. Faites passer le mot – et non les graines !

Lisez entièrement l’article: “Déménager hors de la ville ? Le statut des plantes exotiques dans l’Extrême‐Arctique du Svalbard et une méthode de surveillance de la flore exotique dans les environnements polaires à haut risque” dans le numéro 2:1 de Solutions écologiques et preuves.


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Podcast: Extraterrestres dans l’Arctique (Anglais | norvégien)

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