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Almut Kelber, professeur à l’Université de Lund, nous emmène dans une visite guidée de l’éventail complexe de la vision des oiseaux – des poulets aux hiboux – pour découvrir comment leur écologie affecte la façon dont ils voient le monde. Ce blog fait partie de notre compte à rebours haut en couleurs pour la saison des fêtes au cours de laquelle nous célébrons la diversité et la beauté du monde naturel. Cliquez ici pour lire le reste de la série du compte à rebours des couleurs.

Loriquet arc-en-ciel (image d’Almut Kelber)

Pourquoi certains oiseaux, comme les perroquets, sont-ils si colorés, et d’autres espèces, comme de nombreux oiseaux de proie, ne le sont pas ? Tout a à voir avec « voir et être vu » ou « voir et ne pas être vu ».

Alors, comment le monde regarde-t-il à travers leurs yeux – ne serait-il pas merveilleux de voir le monde à travers leurs yeux ? Ces questions m’ont toujours fasciné – non seulement parce qu’elles m’emmèneraient dans les airs et me donneraient une vision panoramique, mais aussi parce que leur monde doit être tellement plus coloré que le nôtre. Pourquoi donc? Eh bien, les oiseaux ont un canal de couleur supplémentaire. Nous, les humains, avons un système RVB (Rouge-Vert-Bleu), et le cristallin de notre œil a un filtre ultraviolet qui nous aide à protéger la rétine sensible des dommages. En revanche, les oiseaux ont RGBU (Rouge-Vert-Bleu-Ultraviolet) ou RGBV (Rouge-Vert-Bleu-Violet). Comment les oiseaux évitent les dommages à la rétine par la lumière ultraviolette est encore un mystère.

Harris Hawk (image de Simon Potier)

Le faucon de Harris à droite a un canal violet supplémentaire, mais sa lentille absorbe la plupart des ultraviolets, tout comme notre lentille, donc la différence n’est peut-être pas si grande. Le loriquet arc-en-ciel ci-dessus, cependant, a le canal ultraviolet supplémentaire, et sa lentille permet également à la lumière ultraviolette jusqu’à 300 nm d’atteindre sa rétine et d’être vue. Nous le savons parce que les chercheurs ont étudié la base génétique de leur vision, et nous avons également mesuré quelle lumière traverse la cornée et le cristallin de nombreuses espèces d’oiseaux. Pour mesurer les lentilles, nous avons principalement reçu des oiseaux fraîchement morts qui étaient si gravement blessés qu’ils n’ont pas pu être sauvés d’une station de sauvetage d’oiseaux. Nous avons mesuré la quantité de lumière ultraviolette et visible qui traversait leur cornée, leurs lentilles et tout le globe oculaire et atteignait la rétine. Nous avons trouvé des différences majeures en ce que les passereaux et les perroquets ont des yeux très transparents aux ultraviolets, tandis que les lentilles de la plupart des oiseaux de proie, des colverts ou des martinets absorbent presque toute la lumière ultraviolette.

Maintenant, comment pouvons-nous savoir ce qu’ils voient ? Nous devons leur demander, et nous le faisons en leur donnant une tâche, puis une récompense alimentaire s’ils peuvent la résoudre. Nous le faisons encore et encore, ce qui rend la tâche plus difficile, et aussi curieux qu’ils soient, des oiseaux comme celui-ci. Nous avons dressé des poulets et leur avons demandé de choisir entre deux petits récipients contenant des miettes de nourriture. Nous avons rendu les couleurs de plus en plus similaires et avons ainsi pu découvrir à quel point elles pouvaient discerner de petites différences de couleur. Ce que nous avons appris, c’est qu’ils peuvent différencier les couleurs aussi bien que nous. À partir de là, nous pouvons extrapoler qu’ils peuvent voir tellement plus de couleurs, car ils peuvent également percevoir la partie ultraviolette du spectre.

Poussin sélectionnant un récipient alimentaire (image de Peter Olsson)

Pouvons-nous en quelque sorte illustrer, visualiser la vision des oiseaux ? Il existe de merveilleuses façons d’illustrer la façon dont les mammifères tels que les chiens et les chevaux voient la couleur, avec seulement deux canaux. Peut-on faire de même pour les oiseaux ? Eh bien, il est facile de montrer à quoi ressemblerait le loriquet arc-en-ciel si les oiseaux n’avaient que deux canaux de couleur :

Ci-dessous, vous le voyez avec un système RB, a, RG et GB.

Image d’Almut Kelber

Nous savons déjà à quoi cela ressemble avec nos yeux RVB. Et puis nous avons un problème : avec nos yeux RVB, nous ne pouvons tout simplement pas voir le canal ultraviolet. Mais imaginez simplement que les plumes bleu clair sur la tête ne sont pas vraiment bleu clair, mais ont une couleur tout à fait différente, bleu-ultraviolet. Et peut-être que les plumes jaunes sont en fait jaune-ultraviolet. J’ai essayé, et je n’ai jamais pu le voir vraiment, peut-être que vous le pouvez.

Je m’en tiendrai aux hiboux, ils sont la grande exception parmi les oiseaux, et ont perdu le canal ultraviolet dans la rétine. Ils peuvent encore percevoir une grande partie de la lumière ultraviolette lorsque la lentille la laisse passer, mais ils la voient comme un bleu plus brillant. Ils ne le manqueront pas en tant que couleur supplémentaire, car ils sont eux-mêmes de couleur assez terne et également principalement actifs dans la pénombre. Pour les hiboux, le peu d’ultraviolets qu’ils voient rend leur monde nocturne un peu plus lumineux, mais pas plus coloré.

Pour la plupart des oiseaux de proie diurnes, c’est différent, ils peuvent encore voir un monde plus coloré, les grands aigles et les vautours voient également beaucoup plus de détails, mais leur objectif absorbe presque autant d’ultraviolets que le nôtre.

Ainsi, même si nous pouvons mieux comprendre le monde visuel des oiseaux, leur vision exacte peut rester un mystère même à l’avenir. Nous pouvons encore admirer leurs couleurs avec nos yeux humains – pas si mal, comparé à la plupart des mammifères tels que les chiens, les chats et les chevaux.




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